Los dinosaurios que gobernaron Japón

Mi estantería está cubierta por numerosos libros que hablan de la historia de Japón; desde el ascenso de los samuráis o la occidentalización del país hasta las numerosas batallas de la segunda guerra mundial. Estos temas están muy bien documentados y las fuentes que pueden encontrarse abundan. ¿Pero en que momento de la historia comienzan estos libros? El que me ofrece la fecha más alejada inicia hace 40.000 años en el paleolítico superior, cuando el hombre llegó a un Japón unido al continente por la glaciación.

¿Y antes de eso? ¿Cómo fue Japón durante la prehistoria? Antes de que me gustara la historia, desde pequeño me sentí fascinado por los dinosaurios (sentimiento que si bien no brilla con la misma intensidad, nunca ha desaparecido). Criaturas majestuosas de todas las formas y tamaños que se extinguieron hace 65 millones de años. De pequeño yo era un experto en estos reptiles gigantes, me sabia cantidad de especies y podía hablar (y hablaba) durante horas sobre ellos.

Pero entre mi amor por estos seres y por Japón, no ha tardado en asaltarme una duda: ¿No sería genial que los samuráis hubieran montado en dinosaurios? Sabiendo que esa pregunta solo me servirá para comenzar la mejor novela jamás escrita, me planteé una pregunta más simple: ¿Qué especies de dinosaurios dominaron Japón?

Japón en la era mesozoica

Formación de los continentes desde el periodo pérmico. Fuente del Servicio Geológico de Estados Unidos.

La era de los dinosaurios recibe también el nombre de mesozoico, una era que inició hace unos 250 millones de años y terminó hace 65 millones. Esta se divide a su vez en tres periodos; el triásico, el jurásico y el cretácico. El mundo era muy distinto al que conocemos, comenzando por una tierra donde una sola masa de tierra llamada Pangea era el único supercontinente de la esfera azul.

El movimiento de las placas tectónicas que forman la corteza terrestre comenzó a desplazarse separando al supercontinente en dos masas principales una en cada hemisferio; Laurasia en el norte y Gondwana en el sur. Durante la era de los dinosaurios, estas dos masas se partieron también, alejándose entre ellas, pero acercándose a la forma que conocemos hoy en día.

Japón al inicio del mesozoico era parte de la costa del continente euroasiático y no sería una isla independiente hasta hace unos 25 millones de años. Algo curioso es que allí se juntan cuatro placas tectónicas a la vez: las grandes placas del pacifico, la euroasiática y la norteamericana junto a la pequeña placa filipina, lo que explica que Japón sea un lugar con tantos terremotos y volcanes activos. Toda esta actividad sísmica ha jugado en contra de conservar los fósiles de criaturas que dejaron sus restos hace millones de años.

Los dinosaurios encontrados en Japón

Pocas especies se han hallado en buen estado pero sin duda el lugar donde han habido más descubrimientos de fósiles es en la formación Kitadani, una formación geológica de inicios de periodo Cretácico localizado cerca de la ciudad de Katsuyama, en la prefectura de Fukui. Tras encontrar un cocodrilo fosilizado entero en 1982 comenzaron las excavaciones en la zona y tras años de trabajo se han descubierto varias especies que vivieron en el territorio que hoy forma Japón.

Tras descubrir algunas huellas y dientes, en el año 2000 se bautizó la primera especie descubierta en la región; el Fukuiraptor, un megaraptor de unos 4 metros de largo del cual se debate si el espécimen hallado es adulto o una criatura joven. Poco después y gracias a un cráneo muy bien conservado, el mundo conoció al Fukuisaurus, un ornitópodo herbívoro de casi 5 metros de largo y unos 400 kg, perteneciente a la familia de los Iguanodones. Ambas especies convivieron y tienen la altura similar a la de un ser humano.

En 2007, se halló otro raptor más pequeño que no sería bautizado hasta nueves años después; el Fukuivenator, un minirraptoriforme cuya longitud se estima de unos 2 metros y medio y con apenas 25 kg de peso. Otro ornitópodo también fue hallado por esa época, conocido actualmente como Koshisaurus, de 3 metros de longitud y como los anteriores, habitante del cretácico temprano.

Las excavaciones siguieron y gracias a algunos fósiles de las patas y una vertebra del cuello, se presentó al mundo el primer saurópodo japonés; el Fukuititan, que alcanzaba los 10 metros de longitud. Aunque fue el mayor dinosaurio descubierto, en la formación de Sasayama (prefectura de Hyōgo) se desenterraron las vertebras caudales del ahora nombrado Tambatitanis, un saurópodo que alcanzaba los 14 metros y que tiene el récord de mayor dinosaurio japonés.

Reconstrucción a escala del Tambatitanis de Hirokazu Tokugawa, expuesto cerca del lugar de excavación.

Uno de los hallazgos más completos en Japón es el del esqueleto de un hadrosáurido bautizado en 2019 como Kamuysaurus, hallado en la isla de Hokkaido. La criatura alcanzaba los 8 metros de largo y las 5 toneladas de peso. Uno de los primeros descubrimientos de fósiles por japoneses fue también de otro hadrosáurido hallado en 1934 y nombrado Nipponosaurus. Irónicamente, esta criatura se desenterró en la isla de Sakhalin, que en esa época estaba ocupada por el imperio japonés pero que desde el fin de la segunda guerra mundial, pertenece a Rusia.

Reconstrucción del Kamuysaurus de Masato Hattori publicado en 2019.

En la prefectura de Ishikawa, (prefectura vecina de Fukui) se encuentra la formación Kuwajima, donde se encontró un único esqueleto incompleto de lo que es el primer ceratópsido japonés, el Albalophosaurus, pequeño herbívoro con pico, de unos dos metros de largo y 50 kilos de peso, cuya altura llega a la cintura de una persona adulta.

¿Japón tuvo grandes carnívoros? Parece que hay un tiranosáurido que vivió en la actual Japón, pero no tiene nombre todavía. Lo explicamos: en la formación Ashizawa al norte de la isla principal se halló media espinilla de un terópodo que recibió el apodo temporal de Futabasaurus, que se mantendría hasta asegurar más información sobre este carnívoro. Pero en 2006, se halló un plesiosaurio (lagarto marino) de finales de cretácico en Fukushima, el cual recibió el nombre de Futabasaurus oficialmente. Por ello el terópodo de la formación Ashizawa no tiene todavía un nombre oficial y tampoco se han encontrado nuevos fósiles de este.

Esqueleto del plesiosaurio Futabasaurus expuesto en el museo nacional de ciencia de Japón, Tokio. Fotografía tomada por Joyofmuseums.

En el otro extremo del país, en la formación sengoku de la isla de Kyushu se halló un diente dañado del cretácico temprano de otro terópodo al que bautizaron como Wakinosaurus. Se cree por esa única evidencia que puede pertenecer a la familia de los carcarodontosáuridos, especulando que mediría alrededor de 6 metros y tendría la altura de una persona. El hallazgo más reciente encontrado es en la famosa formación de Kitadani; una pequeña ave hallada en 2019 y llamada Fukuipteryx.

La fama de los dinosaurios en Japón

Sin duda, Fukui es la capital de los dinosaurios en Japón. En la ciudad de Katsuyama se encuentra el museo de los dinosaurios de la prefectura, donde están expuestas todas las especies halladas en la zona, reconstruidas y recreadas para el publico. Hay mas de 40 esqueletos, tanto autóctonos como de todas partes del mundo. La estación de Fukui en la misma ciudad da la bienvenida a los viajeros con animatrónicos de dinosaurios que habitaron la prefectura: un Fukuiraptor, un Fukuisaurus y un fukuititan.

Además, si hablamos de dinosaurios y Japón, es imposible no mencionar a Godzilla. La mítica criatura que debutó en 1954 en los cines es tratada por los científicos del largometraje como un dinosaurio congelado que gracias a las bombas atómicas ha vuelto a la vida. Muchos de los monstruos a los que se enfrenta basan su diseño en dinosaurios y también se les trata como especies extintas.

Bibliografia

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